submenu

Rodaniasite krijgt nieuwe bestemming - 01/09/2020

Kubus krijgt vorm

Een halve eeuw lang had Rodania zijn thuisbasis in Wemmel, tot het Zwitserse horlogemerk in 2017 wegtrok. Ondertussen wordt op de site naarstig gebouwd. Volgend jaar moet het Cubic-project, met 62 wooneenheden, klaar zijn.

Wie via uitrit 8 de ring verlaat en via de de Limburg Stirumlaan naar het centrum van Wemmel rijdt, heeft het vast al gemerkt: de Rodaniasite is tegen de vlakte gegaan om plaats te maken voor een nieuw wooncomplex. Het hoofdkwartier van het bekende horlogemerk werd in 2017 verkocht aan een projectontwikkelaar.

Het verhaal van Rodania in Wemmel begon vijftig jaar eerder, in 1967,  nochtans veelbelovend. Het Zwitserse horlogemerk werd in 1930 opgericht, en werd na de Tweede Wereldoorlog ook in ons land verdeeld. Aanvankelijk gingen de zaken in ons land niet zo goed. Daarom werd de Zwitser Manfred Aebi vanuit het toenmalige hoofdkantoor naar onze hoofdstad gestuurd om te proberen de zaken recht te trekken. Dat lukte. Aebi werd de verantwoordelijke voor het merk in ons land. Later zou hij de Belgische tak zelfs overkopen. Toen de kantoren in het centrum van Brussel te klein werden, ging Aebi op zoek naar een nieuwe locatie. Omdat parkeerproblemen en toenemende verkeersdrukte de hoofdstad minder aantrekkelijk maakten, zocht hij zijn toevlucht in de Rand rond Brussel. In Wemmel, waar de uitgeweken Zwitser toen al tien jaar met zijn gezin woonde, vond hij de perfecte locatie. Drie oude huizen langs de de Limburg Stirumlaan werden verbouwd tot kantoorgebouw, met achteraan een ruime parking.

Beethoven

Eind jaren 60 – de periode van de verhuizing naar Wemmel – waren glorietijden voor Rodania. Aebi had veel oog voor marketing en verkooptechnieken. Zijn inventiviteit wierp vruchten af. Iedereen kende het merk als kwalitatief maar betaalbaar. Dat kwam niet het minst door de reclame bij wielerwedstrijden. Het Ro-da-ni-a-deuntje dat door de luidprekers schalde van de eerste auto in de koers, die aangaf dat de renners op komst waren, is bijna cultureel erfgoed geworden. Ook in de voelbalstadions weerklonk het kenwijsje, op de tonen van Beethovens vijfde symfonie. Het was Manfred Aebi’s ultieme – en achteraf succesvol gebleken – poging van Rodania een even populair merk te maken als Pontiac en Verdal. Met een laag budget kreeg hij een maximaal bereik. Het is tot vandaag een van de meest geslaagde marketing- ideeën ooit in ons land.

Tot 2018 blijft het deuntje hét teken bij uitstek dat de koers in aantocht is. Een poging in 2012 om het melodietje te moderniseren, stuit op veel protest bij (wieler)fans. Twee jaar geleden – als het management beslist om minder te focussen op sporthorloges – valt alsnog onverbiddelijk het doek voor Ta-ta-tataaa Ro-da-ni-aaa.

‘Swiss made’, maar toch Belgisch

De productie van de horloges bleef dan wel in Zwitserland, het hart van de onderneming klopte in ons land. Omdat ze in Zwitserland werden gemaakt, konden de Rodaniahorloges van het kwaliteitslabel Swiss made worden voorzien. Toch kan Rodania gerust als een Belgisch merk worden beschouwd. Het grootste deel van de omzet wordt in ons land verwezenlijkt, de hoofdzetel is in ons land, en als Manfred Aebi Rodania in 1974 overkoopt, woont hij al zo’n kwarteeuw in ons land.

Vijftig jaar zou het hoofdkantoor van Rodania in Wemmel blijven, ook nadat de familie Aebi het bedrijf in 2007 aan een Belgisch- Nederlandse investeerdersgroep verkocht. De vestiging werd in al die jaren enkele malen verbouwd, zodat een groot, maar niet erg coherent geheel ontstond. In Wemmel werkten tot zestig mensen, het merk groeide uit tot zeshonderd verkooppunten in ons land.

Later zou de flamboyante ondernemer Philip Cracco (onder meer bekend van zijn deelname aan het tv-programma The Sky is the Limit) Rodania overnemen. Die besloot in 2017 om de site in Wemmel te verkopen, omdat de ligging niet meer zo ideaal bleek. De hoofdzetel verhuisde naar Gent, wat het einde betekende van Rodania in Wemmel.

Beschermde gevel

Ondertussen is men bijna een jaar aan het werk om van de oude site een nieuw complex te maken. Het project van ontwikkelaar Alides heeft de naam Cubic meegekregen. Zoals die naam doet vermoeden, wordt het een modernistisch geheel dat er zal uitzien als een kubistisch, vierkant complex, met een binnentuin. Tegen volgende zomer zouden de 52 appartementen en tien eengezinswoningen klaar moeten zijn. Van de voormalige kantoren, showrooms, opslagplaats en appartementen zal niets meer terug te vinden zijn, op één historisch accent na. De beschermde art-decogevel op de hoek van de site aan het kruispunt met de Eburonenlaan, met het kenmerkende gekromde grijze metalen Rodania-bord, zal bewaard blijven. Voor wie van de Ring komt en via de de Limburg Stirumlaan Wemmel binnenrijdt, zal de bekende hoekgevel een vertrouwd beeld blijven.

Het Rodaniahoofdstuk is in Wemmel afgelopen, maar het verhaal van het horlogemerk is nog niet uit. Begin deze zomer werd bekend dat Rodania nieuwe eigenaars krijgt. Enkele ondernemers uit ons land en Zwitserland willen het merk weer aan populariteit doen winnen. Daar hoort misschien – zo gaven ze te kennen – een terugkeer naar de koers bij. Terug naar waar het succesverhaal begon.

Het verhaal van Manfred Aebi, de man achter Rodania is opgetekend door zijn dochter Belinda in het boek Swiss Made, in 2009 uitgegeven door Borgerhoff & Lamberigts. In het boek staan talloze anekdotes. Het boek biedt ook een blik achter de schermen van de activiteiten in Wemmel.

Tekst: Wim Troch
Foto: © Tine De Wilde
Uit: zandloper september 2020